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合并中的星系

日期:2019-03-19


这张图片展现的是一对正在合并的星系,来自于哈勃望远镜的宽视场相机3,被称为NGC 6052。最初,它是由英国天文学家威廉赫歇尔(William Herschel)发现的,当时人们没有认识到这是一对碰撞中的星系,而是把它归类为一种不规则星系。不规则星系是宇宙三类星系之一,另外两种是椭圆星系和螺旋星系。

随着科技发展,人们已经拥有了对NGC 6052星系拍摄更高分辨率照片的能力。科学家们已经发现,NGC 6052并不是一个不规则星系,而是由两个正在碰撞中的螺旋星系,NGC6052A和NGC6052B组成的。巨大的引力让两个星系组合在了一起,因此展现出一种混沌的状态,看起来才会像是一个不规则星系。实际上,两个星系内部的恒星正在随着星系的运动而运动,正遵循新的引力系统,形成一个新的星系。这个过程中,有可能会发生两个恒星之间相互撞击,但是发生概率非常之低,因为恒星的体积相对于星系中的空当来说还是很小的。

随着时间推移,两个星系终究会合并成一个稳定的星系,由于引力作用,在这个合并的过程中会形成大量的恒星,并且很快将星云耗尽,形成一个没有什么星云并且充满老年恒星的星系。这也许也是我们太阳系的终点。根据测算,我们的银河系很可能会像NGC 6052一样和仙女座星系发生碰撞,但是,由于两者相距超过250万光年,碰撞的时间可能会在四十亿年之后。